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PALEONTOLOGÍA – Rellena un hueco en el registro fósil de los ictiosaurios

  • Encuentran el fósil de un ictiosaurio (un reptil marino parecido al delfín) con características que sugieren que podía desplazarse también por superficies terrestres
  • El animal vivió hace 248 millones de años en el territorio que hoy es China
Los restos fosilizados de 'Cartorhynchus lenticarpus' se...

Los restos fosilizados de ‘Cartorhynchus lenticarpus’ se conservan en el Museo Geológico Anhui. RYOSUKE MOTANI

Los ictiosaurios eran reptiles marinos cuyo aspecto recordaba a los delfines y a algunos peces actuales. Vivieron en la época de los dinosaurios, hace unos 250 millones de años. Los científicos creen que estos animales eran originalmente reptiles terrestres, pero fueron evolucionando hasta convertirse en acuáticos. Hasta ahora, sin embargo, no habían encontrado ningún fósil que mostrara esa transición de la tierra al mar.

Los primeros restos de un ictiosaurio anfibio han sido desenterrados en China. Se trata del fósil de un reptil marino que cuenta con ciertas características que, según los paleontólogos, le debían permitir también desplazarse por superficies terrestres.

Esta nueva especie, cuyas características se describen esta semana en la revista Nature, ha sido bautizada como Cartorhynchus lenticarpus. Su hallazgo, subrayan, rellena un hueco en el árbol evolutivo de los ictiosaurios.

Reconstrucción del posible aspecto de ‘Cartorhynchus lenticarpus’. STEFANO BROCCOLI

En el registro fósil no había ningún resto de animal intermedio entre estos ictiosaurios y los reptiles terrestres de los que habrían evolucionado. “Ahora tenemos este fósil que muestra esa transición”, asegura Ryousike Motani, investigador de la Universidad de California y autor principal del artículo.

La evolución

Los ictiosaurios eran animales exclusivamente acuáticos pero no siempre lo fueron. Sus patas habrían evolucionado hasta convertirse en aletas y su cuerpo debió ir transformándose hasta adquirir un aspecto que recuerda a los delfines modernos. Tenían un morro alargado. A diferencia de los ictiosaurios, el nuevo animal hallado tiene un hocico corto, como los reptiles terrestres, que podría ser el resultado de SU adaptación para succionar comida.

Otra diferencia con los ictiosaurios totalmente adaptados a la vida marina es que este individuo tenía aletas inusualmente grandes y flexibles, que recordarían a las que tienen las focas, y que le ayudarían a moverse por tierra. También contaba con articulaciones flexibles en la zona de la muñeca, esenciales para trepar por tierra, según los científicos.

Sus huesos, añaden los paleontólogos, son más gruesos que los de los ictiosaurios conocidos. Según los autores, esta característica respaldaría la teoría de que la mayor parte de los reptiles marinos que previamente habían sido terrestres se convirtieron en animales más fuertes al hacer esa transición. Por ejemplo, tener huesos más fuertes les habría ayudado a hacer frente a las olas de la costa antes de entrar en el mar profundo.

Vivió hace 248 millones de años

Según precisan en su estudio, el fósil tiene 248 millones de antigüedad y pertenece al periodo Triásico. Fue desenterrado en Anhui (China) y se conserva en su Museo Geológico de esa provincia.

Por lo que respecta a su tamaño, calculan que medía 40 centímetros de longitud, lo que lo convierte en el ictiosaurio más pequeño encontrado hasta ahora. Los paleontólogos creen que se trata de un ejemplar adulto y no un espécimen más joven de una especie ya conocida.

Sin embargo, admiten que no pueden descartar por completo la posibilidad de que fuera un individuo que todavía no había alcanzado la madurez, dado que no cuentan con otros individuos para compararlo.

Reponerse a una gran extinción

Por otro lado y más allá del estudio de la evolución de los ictiosaurios, el hallazgo de este animal les va a ayudar a investigar cómo las poblaciones se recuperan tras una extinción masiva.

Hace 252 millones de años tuvo lugar la que se cree que fue la mayor extinción masiva que ha ocurrido en la historia de la Tierra y que se ha vinculado a un cambio climático. Por tanto Cartorhynchus lenticarpushabría vivido sólo cuatro millones de años después de ese acontecimiento catastrófico. Los científicos siempre se han preguntado cuánto tiempo tardan en recuperarse las diversas especies animales y plantas tras un episodio como ese. Y este reptil anfibio, señalan, debió surgir durante esa recuperación.

Por lo que respcta a los ictiosaurios, se cree que se extinguieron cuando fueron reemplazados por los plesiosaurios, depredadores acuáticos dominantes durante el el Cretácico.

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  • Trescientos expertos de todo el mundo comparten las últimas tecnologías usadas en hallazgos subacuáticos, en un congreso internacional

"Participantes

Trescientos investigadores y expertos en arqueología de todo el mundo participan hasta mañana en el V Congreso Internacional de Arqueología Subacuática (Ikuwa V), que se celebra en el antiguo Hospital de Marina, sede de la Escuela Superior de Ingeniería Industrial de la Universidad Politécnica de Cartagena (UPCT). Se trata de un evento que sitúa a Cartagena estos días como centro mundial de la divulgación de los últimos descubrimientos y las tecnologías usadas en últimos hallazgos.

Durante tres días, y en tres salas diferentes, se dan a conocer los proyectos, las tendencias y las técnicas más avanzadas en este tema. Precisamente, Cartagena será el escenario de la presentación de un nuevo método de teledetección, mediante un aparato que rastrea el fondo marino e incluso es capaz de detectar qué hay dos metros por debajo de los sedimentos marinos.

Así lo anunció ayer el director del Museo Nacional de Arqueología Subacuática (Arqua), Iván Negueruela, minutos antes de la inauguración del congreso. «Esta nueva técnica facilitará el hallazgo de barcos y nos permitirá diseñar la cartografía del Mediterráneo e incluso la de todo el planeta. Ahora trabaja a dos metros, pero será capaz de llegar a los diez», anunció.

Por encima de Estados Unidos

En cuanto al uso de las nuevas tecnologías en este sector, Negueruela afirmó que España se encuentra entre los tres primeros países del mundo. «Estamos por encima de Estados Unidos, Alemania e incluso de Francia», dijo.

Ikuwa es uno de los congresos de Arqueología subacuática más importantes a nivel internacional, desde su primera edición en Saanitz, Alemania, en 1999. Los siguientes se celebraron en Zurich (2004), Londres (2008) y Croacia (2011). El próximo será en Australia, dentro de tres años.

A cada edición de este congreso acuden arqueólogos de diferentes países, entre los que se encuentran algunos de los mayores expertos en la materia de todo el planeta. La recuperación de las monedas de la fragata ‘Nuestra Señora de las Mercedes’ es uno de los temas que se tratan estos días. «Se hablará y mucho sobre este hecho. Lo que más asombra a todos los colegas es la rapidez con la que actuó el Ministerio de Cultura, que en tan solo siete años ha logrado recuperarlas. Supone un precedente para la lucha contra los cazatesoros», dijo Negueruela.

El acto de inauguración tuvo lugar en el Paraninfo del Hospital de Marina y en él participaron la subdirectora de Protección del Patrimonio del Ministerio de Educación, Cultura y Deporte, Elisa de Cabo; el rector de la UPCT, José Antonio Franco; la responsable del Área de Educación de la Delegación del Gobierno, María Isabel Ruiz; la concejal de Cultura del Ayuntamiento de Cartagena, Rosario Montero; y el presidente del congreso, Hanz G. Martin.

Durante su discursa, Elisa de Cabo hizo hincapié en la necesidad de seguir luchando contra los cazatesoros y de proteger al máximo el patrimonio cultural subacuático.

Puertos y pecios

Las conferencias que se imparten hoy versarán sobre las nuevas líneas de investigación abiertas a nivel internacional; sobre los puertos, pecios y la navegación en la época clásica; así como sobre la cultura y la vida a bordo de barcos durante la época moderna. Mañana, las comunicaciones de científicos e investigadores se centrarán en la legislación vigente y la arqueología preventiva, en los pecios y puertos medievales, y en la construcción naval.

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