Un planeta potencialmente habitable que orbita una estrella similar al Sol


El Mundo

Una estrella similar a nuestro Sol alberga cinco planetas, uno de los cuales se encuentra en una zona potencialmente habitable donde podría existir agua líquida y quizás vida. Un equipo internacional de astrónomos ha logrado detectar cinco mundos que orbitan en torno a la estrella Tau Ceti, que se encuentra relativamente cerca de nuestro Sistema Solar, a tan sólo 12 años luz.

El planeta que podría tener agua y vida tiene una masa 4,3 veces la de la Tierra, y es por tanto el más pequeño de todos los que se han encontrado hasta ahora en la zona potencialmente habitable de su estrella.

“Este hallazgo apoya de nuevo la idea cada vez más establecida de que prácticamente todas las estrellas tiene planetas, y que en nuestra galaxia deben existir muchos planetas del tamaño de la Tierra potencialmente habitables“, explica en un comunicado Steve Vogt, de la Universidad de California en Santa Cruz, coautor del estudio que publicará la revista ‘Astronomy & Astrophysics’. “Están en todas partes, incluso a la vuelta de la esquina”, asegura este científico.

Los cinco planetas son todos relativamente pequeños, con masas de entre dos y 6,6 veces la de la Tierra. El mundo potencialmente habitable, que completa una órbita en torno a Tau Ceti cada 168 días, probablemente no es un planeta rocoso como la Tierra, según los autores del hallazgo.

Tau Ceti es un poco más pequeña y menos luminosa que nuestro Sol. Se encuentra a 11,9 años luz en la constelación de Cetus (la ballena) y es visible en el cielo nocturno. Debido a su proximidad y similitud al Sol, es una estrella que aparece con frecuencia en novelas de ciencia ficción que imaginan civilizaciones extraterrestres.

Los astrónomos habían buscado exoplanetas en el entorno de Tau Ceti en el pasado, pero hasta ahora no habían encontrado nada. Sin embargo, en el nuevo trabajo lograron detectar señales de cinco posibles planetas.

Los autores del hallazgo reanalizaron 6.000 observaciones de Tau Ceti realizadas por el instrumento HARPS, en el telescioui de 3,6 metros del Observatorio Austral Europeo (ESO) en La Silla (Chile), el Espectrógrafo Echelle del University College London, en el telescopio anglo-australiano Siding Spring, y el Espectrómetro Echelle de Alta Resolución (HIRES) en el telescopio Keck en Mauna Kea (Hawai).

Hallan un planeta de tamaño similar a la Tierra en el sistema más cercano


El Mundo

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Un equipo de astrónomos europeos ha descubierto un planeta con una masa algo mayor que la de la Tierra orbitando una estrella en el sistema Alfa Centauri, el más cercano al nuestro, según ha informado el Observatorio Austral Europeo (ESO) desde su central en la localidad de Garching, en el sur de Alemania.

Se trata además del exoplaneta más ligero descubierto hasta el momento alrededor de una estrella similar al Sol -a la que orbita a unos seis millones de kilómetros de distancia- y fue detectado por el instrumento HARPS, instalado en el telescopio de 3,6 metros ubicado en el Observatorio la Silla, en el norte de Chile.

Para el científico Stéphane Udry, del Observatorio de Ginebra, el exoplaneta orbita muy cerca de su estrella y “debe hacer demasiado calor para albergar vida tal y como la conocemos”.

Las observaciones de más de cuatro años “han relevado una señal diminuta, pero real, de un planeta orbitando Alfa Centauri B cada 3,2 días”, precisó Xavier Dumusque, del Observatorio de Ginebra (Suiza) y el Centro de Astrofísica de la Universidad de Oporto (Portugal) y autor principal del estudio.

“Este resultado representa un gran paso adelante hacia la detección de un planeta gemelo a la Tierra en las inmediatas vecindades del Sol. ¡Vivimos tiempos emocionantes!”, subrayó el científico, quien agregó: “¡Es un descubrimiento extraordinario y ha llevado nuestra tecnología hasta sus límites!”.

Demasiado calor

Según Udry, este es el primer planeta con una masa similar a la de la Tierra encontrado alrededor de una estrella similar al Sol.

“Orbita muy cerca de su estrella y debe hacer demasiado calor para albergar vida tal y como la conocemos, pero es posible que forme parte de un sistema en el que haya más planetas”, agregó.

En este sentido, señaló que “otros resultados de HARPS y nuevos descubrimientos de (la misión) Kepler (de la NASA) muestran claramente que la mayor parte de los planetas de baja masa se encuentran en este tipo de sistemas”.

Los astrónomos detectaron el planeta al captar los pequeños bamboleos en el movimiento de la estrella Alfa Centauri B, generados por el tirón gravitatorio del planeta que la orbita, que provoca que se mueva hacia delante y atrás no más de 51 centímetros por segundo (1,8 km/hora), aproximadamente la velocidad de un bebé al gatear.

Alfa Centauri es una de las estrellas más brillantes de los cielos australes y el sistema estelar más cercano a nuestro Sistema Solar, a tan solo 4,3 años luz de distancia.

Es un sistema estelar triple, con dos estrellas similares al Sol -Alfa Centauri A y B-, orbitando cerca la una de la otra, y una estrella roja débil más distante, conocida como Próxima Centauri.

Encuentran un grupo de ’súper-Tierras’


CET – El Mundo

  • DETECTADO CON EL INVESTIGADOR PLANETARIO ‘HARPS’

img.rtve.esMADRID.- Investigadores europeos han descubierto un grupo de tres “súper-Tierras” (planetas ligeramente parecidos al nuestro) orbitando en una estrella cercana, al igual que dos sistemas solares más que también cuentan pequeños planetas.

Los astrónomos presentaron sus conclusiones en una conferencia en Francia, en donde afirmaron que estos planetas parecidos a la Tierra pueden ser muy comunes.

“¿Es posible asegurar que cada estrella alberga planetas? De ser así, ¿cuántos?” preguntó Michel Mayor del Observatorio de Ginebra, Suiza. “Aún no podemos saber la respuesta, pero hacemos un enorme progreso hacia ello”, afirmó Mayor.

El trío de planteas orbita una estrella ligeramente menos masiva que nuestro Sol, a 42 años luz lejos en dirección a las constelaciones ‘Doradus’ y ‘Pictor’. Un año luz es la distancia que la luz puede viajar en un año a una velocidad de 300.000 kilómetros por segundo.

Los planetas descubiertos son más grandes que la Tierra – uno es 4.2 veces la masa de nuestro planeta, uno es 6.7 veces y el tercero es 9.4 veces mayor. Éstos orbitan su estrella a velocidades sumamente rápidas: uno tarda cuatro días en darle la vuelta alrededor, el otro 10 y el más lento 20, comparados con los 365 días que tarda la Tierra en dar la vuelta al Sol.

Para lograr el descubrimiento, Mayor y sus colegas utilizaron el Investigador Planetario de Alta Exactitud Radial del HARPS, un telescopio ubicado en el observatorio de La Silla en Chile.

En el transcurso de la investigación han sido encontrados más de 270 de los llamados ‘exoplanetas’. La mayoría son gigantes, acercándose a los tamaños de Júpiter y Saturno. Los planetas más pequeños, cercanos al tamaño de la Tierra, son mucho más difíciles de encontrar.

Mucho más por descubrir

A tales distancias, es imposible lograr imágenes de alguno de estos planetas, pero pueden ser descubiertos indirectamente usando ondas de radio o, como en el caso del HARPS, medidas espectográficas. Mientras el plantea orbita su estrella, éstos bambolean ligeramente, un fenómeno que puede ser medido.

“Con el desarrollo de instrumentos mucho más exactos como el HARPS ahora podemos descubrir planetas más pequeños, con masas entre dos y 10 veces la masa de la Tierra”, explicó Stephane Udry, que también trabajó en el estudio.

El grupo de astrónomos dice haber hallado un planeta 7.5 veces la masa de Tierra que orbita la estrella HD 181433 en 9.5 días. Esta estrella también tiene un planeta parecido a Júpiter que logra orbitarla cada tres años.

Otro sistema solar tiene un planeta 22 veces la masa de Tierra, orbitando cada cuatro días, y un planeta parecido a Saturno con un período de 3 años.

“Claramente el hallazgo de estos planetas es sólo la punta del iceberg”, dijo el Mayor. “El análisis de todas las estrellas estudiadas con el HARPS muestra que aproximadamente un tercio de todas las estrellas parecidas a las solares tienen planetas que se asemejan a la Tierra o a Neptuno con períodos orbitales de menos de 50 cías”, añadió el científico.