Un océano de agua líquida bajo la superficie de Titán


El Mundo

Titán (i) durante su órbita alrededor de Saturno. | NASA

Titán (i) durante su órbita alrededor de Saturno. | NASA

Los científicos ya sospechaban que Titán, la mayor luna de Saturno, albergaba agua líquida, aunque no habían podido demostrarlo hasta ahora. Lo han hecho gracias a los datos aportados por ‘Cassini’, la sonda de la NASA que en 2004 entró en la órbita de Saturno.

Según un estudio publicado esta semana en la revista ‘Science’, las deformaciones en el interior de la luna detectadas por el orbitador sugieren que Titán alberga un océano subterráneo de agua líquida.

Según señala la agencia espacial estadounidense, la búsqueda de agua es un objetivo importante en la exploración del Sistema Solar, y ahora acaban de encontrar otro lugar en el que es abundante.

Titán además, no es un objeto cualquiera en el Sistema Solar. Esta luna de Saturno guarda similitudes con la Tierra primitiva, por lo que su estudio proporciona valiosa información para averiguar cómo ha evolucionado nuestro planeta.

Titán tiene una densa atmósfera rica en metano y lagos de hidrocarburos. Los científicos ya sabían que tenía una capa externa de agua helada. Ahora han descubierto que también está presente en estado líquido.

Un viaje de siete años

Dedujeron la presencia del océano de agua líquida a partir de las mediciones del campo gravitatorio realizadas por la sonda ‘Cassini’ durante seis aproximaciones que realizó entre 2006 y 2011. La manera en la que se deforma el interior de Titán sugiere que se debe a la acción de un océano subterráneo.

El viaje de la nave espacial ‘Cassini-Huygens’, un exitoso proyecto conjunto de la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la italiana (ASI), comenzó en 1997. Entró en la órbita de Saturno en 2004. Cuando se separó del orbitador ‘Cassini’, ‘Huygens’ penetró en la atmósfera de Titán. Se posó sobre su superficie en 2005.

La sonda ‘Cassini’ también ha encontrado agua en el polo sur de Encélado, una de las más de 60 lunas de Saturno. Los científicos detectaron géiseres que emiten vapor, partículas de hielo y componentes orgánicos. Este hallazgo también podría ser un indicio de que en esta luna es posible algún tipo de vida microbiana.

La NASA prolonga durante dos años más la misión de la Cassini-Huygens en Saturno


EFE – ADN

  • La sonda espacial fue lanzada hace más de diez años, y desde hace cuatro orbita en torno al planeta de los anillos enviando millones de bytes de datos sobre él y sus lunas

300px-Cassini_Saturn_Orbit_Insertion.jpg

La NASA ha anunciado que extenderá durante dos años más la misión de la sonda internacional Cassini-Huygens, cuyos “asombrosos descubrimientos e imágenes han revolucionado el conocimiento de Saturno y sus lunas”, y que conforme a los planes previstos debería haber terminado en julio de este año.

El anuncio, que como es habitual lo ha realizado el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la agencia espacial estadounidense, indica que la prórroga permitirá que la sonda complete otras 60 órbitas sobre el planeta, y realizará decenas de aproximaciones a algunas de las 20 lunas que giran en torno a Saturno.

Durante cuatro años de actividad continua, Cassini ha transmitido casi 140.000 imágenes e información recogida durante 62 órbitas en torno a Saturno, 43 aproximaciones a Titán y 12 más a las otras lunas. Más de diez años después de su lanzamiento y casi cuatro años después de entrar en la órbita de Saturno, Cassini es una nave espacial “saludable y robusta”, en palabras de la NASA.

Trabajo sin cesar

El JPL detalla que la nave realizará 26 aproximaciones a Titán, siete a Encélado y una a Dione, Rhea y Helene respecticamente, en en desplazamientos que incluirán estudios a los anillos de Saturno, su magnetosfera y el planeta mismo.

“Esta ampliación no solo es una motivación para la comunidad científica sino para que todo el mundo continúe descifrando los secretos de Saturno”, ha señalado Jim Green, director de la División de Ciencias Planetarias de la NASA. “Los descubrimientos han sido la característica de su éxito junto con las asombrosas imágenes que ha transmitido a la Tierra y que son alucinantes”, ha añadido.

Como afirma Bob Mitchell, director del programa de la nave en JPL, “Cassini está trabajando excepcionalmente bien y nuestro equipo está motivado por la perspectiva de otros dos años”. Basados en la información que ha transmitido la sonda, los científicos piensan que Enceladus alberga agua en forma líquida bajo su superficie.

Esa información también señaló que Titán, la mayor de las lunas de Saturno, es ahora como pudo haber sido la Tierra en el comienzo de su evolución. Esa luna tiene lagos, ríos, canales, dunas, lluvia, montañas y posiblemente volcanes.