El Mundo

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La imagen ha sido generada para mostrar el color azul que el ojo humano vería en el cielo de Plutón. NASA/JHUAPL/SwRI

El cielo de Plutón es azul, como el de la Tierra. Lo ha averiguado la sonda New Horizons, que también ha detectado agua helada en el planeta enano en numerosas zonas. La nave de la NASA hizo su mayor aproximación a Plutón a mediados de julio, ofreciendo imágenes de este cuerpo situado en los confines del Sistema Solar. En la actualidad la nave New Horizons se encuentra a 5.000 millones de kilómetros de distancia de la Tierra.

La fotografía que publica ahora la NASA es una composición para mostrar cómo el ojo humano vería el cielo de Plutón y ha sido realizada a partir de las que tomó la cámara MVIC (Ralph/Multispectral Visible Imaging Camera).

¿Por qué varían los colores del cielo? “Están relacionados directamente con la composición química de la atmósfera”, explica a EL MUNDO Olga Prieto, geóloga planetaria del Centro de Astrobiología (CAB/CSIC-INTA). “En la atmósfera de la Tierra tenemos vapor de agua y partículas en suspensión, como cenizas de los volcanes. Cuando llega la luz solar, va chocando con las moléculas y partículas, y la luz blanca se va dispersando y diferenciando en todo el espectro de color”, señala la investigadora.

Cuanto más pequeñas son las partículas, mayor capacidad de dispersar la luz en longitudes de onda más bajas, es decir, en el azul. Las partículas más grandes dispersan la luz en longitudes de onda altas (rojos). “En la Tierra vemos el cielo azul porque tenemos moléculas como el nitrógeno, que son muy pequeñas y dispersan la luz en longitudes de onda bajas“, relata en conversación telefónica.

Vemos el cielo terrestre azul, sobre todo, cuando el Sol está alto. Al amanecer o durante el ocaso, el ojo percibe otros colores, anaranjados o rojizos, porque la luz nos llega desde otra posición y va chocando con otro tipo de partículas.

En Marte, donde hay sobre todo moléculas de dióxido de carbono, el cielo es de color anaranjado debido a que los vientos arrastran gran cantidad de partículas de polvo en suspensión que contienen granos de óxidos, explica.

Macromoléculas

El color azulado del cielo de Plutón ofrece a los científicos información sobre el tamaño y la composición de las partículas que hay en ese planeta enano. New Horizons ha mostrado que en su atmósfera, al igual que en la de Titán (una luna de Saturno), hay moléculas o partículas pequeñas que desvían la luz en longitudes de onda pequeñas. Pero esas partículas que hay en Plutón tienen además gran interés para la astrobiología porque son el resultado de reacciones químicas entre el metano y el nitrógeno.

Estas partículas complejas se llaman tolinas y generan macromoléculas, que tienen estructura de armazón, que pueden formar partículas en suspensión y precipitar al suelo. Ese proceso de formación de grandes moléculas, señala Prieto, ya había sido observado en la atmósfera de Titán, una luna de Saturno. Los científicos creen que deben ser comunes en cuerpos localizados en regiones externas de nuestro sistema.

Sus atmósferas son, no obstante, muy distintas. “La presión de la atmósfera en Plutón es muy baja , entre 6 y 25 microbares aproximadamente, mientras que la de la Tierra es de un bar, y la de Titán, de 1,6 bares aproximadamente”, dice la astrofísica.

“¿Quién iba a esperar un cielo azul en el cinturón de Kuiper? Es sensacional”, ha declarado Alan Stern, investigador principal de la misión New Horizons en el Instituto de Investigación Southwest de Boulder (Colorado).

Asimismo, New Horizons ha detectado a través del espetrómetro Ralph numerosas regiones pequeñas con agua helada expuesta. Además de hielo de agua, en Plutón también hay hielo de metano o hielo de nitrógeno, según explica Olga Prieto. Un aspecto curioso de este hallazgo es que las áreas que presentan más agua helada corresponden a las mismas zonas que en las imágenes a color tomadas recientemente por la nave eran de color rojo brillante. Los científicos de la NASA no saben aún por qué ese hielo de agua tiene un tono rojizo.

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