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  • Este enorme asteroide es el segundo objeto con más masa del cinturón de asteroides, situado entre Marte y Júpiter, y el tercero en tamaño

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La NASA ha hecho pública la primera imagen completa del asteroide Vesta. Según ha explicado la agencia espacial, es una fotografía tomada por la nave espacial Dawn el pasado 24 de julio cuando se encontraba a unos 5.200 kilómetros del asteroide.

La NASA ha señalado que la imagen será utilizada para la investigación de este cuerpo con el fin de conocer con mayor detalle cómo es la superficie de un asteroide gigante.

Según ha explicado, Vesta gira sobre su eje una vez cada cinco horas y veinte minutos, por lo que Dawn continuará sacando fotografías durante su misión con el fin de que los expertos completen la superficie del asteroide en imágenes.

El ingeniero jefe de Dawn y director de la misión, Marc Rayman, ha destacado que estas fotografías crean “grandes expectativas” para los astrónomos. “Demuestran que la superficie de Vesta es fruto de numerosos procesos, lo que supone nuevos retos”. Además de trabajar en sus características, los científicos también investigan acerca de la localización del asteroide.

Después de viajar durante años y 2.800 millones de kilómetros, Dawn pudo entrar en la órbita de Vesta el pasado 15 de julio. La NASA ha indicado que esta fecha es la que se hizo pública cuando la agencia espacial estuvo segura de que la nave espacial había sido atraída por la gravedad de Vesta, por lo que los científicos continúan trabajando “para conocer en qué momento concreto Dawn entró en la órbita del asteroide”, ha indicado la agencia espacial.

Dawn está equipada con rayos gamma, un detector de neutrones y el espectómetro de cartografía visible e infrarroja. Los rayos gamma y el detector de neutrones le permiten medir la energía de las partículas subatómicas emitidas por los elementos en la superficie del asteroide. Por su parte, el espectómetro visible e infrarrojo mide la mineralogía.

La NASA ha señalado que Dawn también llevará a cabo mediciones con el transmisor de radio de la nave espacial en conjunto con las antenas sensibles en la Tierra. Los científicos monitorearán las señales de amanecer para detectar variaciones sutiles en los campos gravitatorios de los objetos.

Un asteroide gigante

Vesta es el segundo objeto con más masa del cinturón de asteroides y el tercero en tamaño, con un diámetro principal de unos 530 kilómetros y una masa estimada del 9% del cinturón de asteroides entero.

El asteroide perdió cerca del 1% de su masa en un impacto ocurrido hace poco menos de mil millones de años. Muchos fragmentos de este impacto han chocado con la Tierra, constituyendo una fuente rica de información sobre el asteroide. Es el asteroide más brillante y el único en ocasiones visible a simple vista como un astro de sexta magnitud.