China explorará la superficie de Marte en 2013, 40 años después que EE UU


La Razón

China, que se ha sumado a la carrera internacional por llegar hasta Marte, tiene previsto explorar la superficie marciana en 2013, casi cuatro décadas después de que Estados Unidos lo lograra, según confirmó hoy un funcionario chino.

Ye Peijian, responsable de exploración espacial de la Academia China de Tecnología del Espacio, aseguró a la agencia oficial de noticias Xinhua que el Planeta Rojo “es la primera elección de las exploraciones interplanetarias por ser el más cercano a la tierra y por su posibilidad de ser y convertirse en habitable”.

La misión marciana china usará lanzaderas, equipos de observación y detectores de fabricación propia, y adaptará sus pruebas lunares para desarrollar la de Marte, agregó Ye.

El plan de exploración del cuarto planeta del Sistema Solar tendrá lugar en noviembre de 2013, cuando Marte y la Tierra alcancen su distancia mínima, y estará equipada con la última generación de detectores. De no poder realizarse, el siguiente intento tendría lugar en 2016, agregó el científico.

Una sonda lanzada con un cohete ruso
Dentro de este mismo programa, en noviembre de este año China lanzará su primera sonda para explorar el entorno y los campos magnéticos de Marte, la “Yinghuo I”, a través de un cohete de fabricación rusa y dos años más tarde de lo previsto. En 2003, China fue el tercer país en enviar un hombre al espacio después de la extinta Unión Soviética y de los Estados Unidos, y en la actualidad se preparar para alunizar en 2013.

La carrera por llegar a Marte, uno de los mitos científicos sobre vida extraterrestre en el siglo XX y un planeta que podría convertirse en habitable por el ser humano, fue iniciada en la década de 1960 por la URSS, pero fue Estados Unidos el que consiguió la primera exploración de su superficie en 1976.

Junto a estos dos países, Europa y Japón también han lanzado numerosas misiones, en conjunto un total de 38, de las que sólo 19 finalizaron con éxito (un 50 por ciento), motivo por el que el sector ha acuñado la llamada “maldición de Marte”. Washington lidera el ránking de misiones marcianas exitosas, con 13 de un total de 20.

El siguiente paso es enviar a un “martenauta”, un astronauta que aterrice en la superficie marciana, para lo cual se lleva a cabo un programa de simulación en Rusia, el “Marte 500”, en el que participan astronautas del todo el mundo, entre ellos chinos.

Un cometa casi seis años después


El Pais

La nave ‘Stardust’ se cruza con el Tempel 1, bombardeado en 2005 por otro vehículo – Un error de programación retrasa la llegada de las imágenes

¿Cómo cambia un cometa tras recibir el impacto de un proyectil y pasar por las cercanías del Sol? Es lo que se preguntan los responsables de la misión Stardust que la prolongaron para enviar la sonda a una cita con el cometa Tempel 1, el mismo que en julio de 2005 fue bombardeado por la nave Deep Impact.

Con precisión celeste, se encontraron ayer la nave y el cometa a 337 millones de kilómetros de la Tierra. Se cruzaron a una distancia mínima de 178 kilómetros a las 5.39 de la madrugada (hora peninsular), según los datos de telemetría recibidos en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA, en California. La nave tomó 72 imágenes de alta resolución durante el cruce, el número máximo que le permite su ordenador a bordo. Una hora después, se giró y apuntó su antena de alta ganancia hacia la Tierra para enviar las imágenes secuencialmente.

Hasta ahí, todo bien. Sin embargo, los científicos de la misión pasaron varias horas de frustrante espera durante la tarde de ayer en España (nueve horas menos en California). Por un error de programación, la nave robótica envió las imágenes cronológicamente, empezando por las más lejanas, en las que el cometa se veía solo como un pequeño punto blanco. La NASA retrasó la presentación de los análisis preliminares de las imágenes, porque las más interesantes e informativas tardaron mucho más en llegar de lo que se había previsto.

Lo primero que dijeron los responsables de la misión es que esta ha sido un éxito. Lo segundo, que habían localizado el cráter del impacto, aunque bastante menos marcado de lo que pensaban. Las imágenes del supuesto cráter también se hicieron esperar en la presentación, y los científicos tuvieron que asegurar varias veces que era verdad. Finalmente, se vio algo que resultaba difícil de identificar como un cráter. “Está menos marcado de lo que pensábamos, aunque el tamaño es el calculado. Creemos que el material eyectado cubrió el agujero parcialmente, el cráter se enterró a sí mismo”, dijo Joe Veverka, de la Universidad de Cornell (EE UU).

Jay Melosh, miembro del equipo científico por parte de la Universidad Purdue, había calculado que el cráter tiene unos 100 metros de diámetro, lo que confirmaría que el material es poroso y de poca dureza. El polvo resultante del impacto impidió verlo en 2005. Algunas de las pequeñas partículas, de una combinación de hielo de agua y polvo de silicato, salieron a la velocidad suficiente como para escapar del cometa para siempre. Sin embargo, otras volvieron a caer en la superficie del cometa, y su resto sólido es lo que supuestamente ha escondido casi el cráter.

Habrá que esperar a más detalles. Además de ver el cometa, de forma alargada y seis kilómetros de longitud, los científicos están interesados en los datos que indican la composición, distribución y flujo del polvo del coma, el material que rodea el núcleo. Ayer, ya habían identificado varias zonas que aparecían distintas en las imágenes actuales respecto a las de 2005. “Se ha erosionado un área de unos 20 ó 30 metros”, dijo Don Brownlee, de la Universidad de Washington (EE UU). La causa, explicaron los especialistas, es la evaporación del hielo del núcleo del cometa por el calentamiento del Sol. Como tiene un poco de gravedad las partículas se desplazan por la superficie. También se ha localizado una zona con depósitos de material en capas, algo nuevo para los geólogos planetarios,

Cuando un cometa se acerca al Sol se calienta y pierde parte de su material a través del proceso de sublimación, por el que un sólido se convierte en vapor sin pasar por la fase de líquido. Tras unos 1.000 pases por las cercanías del Sol, el cometa pierde la mayor parte de sus materiales volátiles y ya no hay lugar a la gran y bella cola de polvo que es la firma de los cometas en el cielo nocturno.

Una explicación del extraño comportamiento del Sol


EFE – El Pais

  • El largo período de baja actividad de la estrella durante su último ciclo se debe a cambios en la velocidad de los flujos de plasma, según un equipo científico de velocidad

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El Sol tiene un ciclo periódico de actividad magnética, de aproximadamente once años entre un mínimo y el siguiente, que se puede observar por la frecuencia y la localización de las manchas solares. El último ciclo, el 23, se ha caracterizado por un mínimo inusualmente prolongado de baja actividad. Tras ese período de calma, la actividad de la estrella está intensificándose, con más tormentas solares y destellos.La explicación de la reciente anomalía de mínimo prolongado se ha buscado en la dinámica de los flujos de plasma en la superficie solar, en el alcance y extensión de las corrientes cambiantes de esos flujos. Ahora un equipo de científicos de India y de Estados Unidos ha obtenido detalles nuevos de esos procesos gracias a un avanzado modelo informático con el que han simulado 210 ciclos solares. Su conclusión es que el mínimo prolongado se da cuando el flujo de plasma que va desde la región ecuatorial hacia altas latitudes es especialmente rápido en la primera parte del ciclo y a continuación se ralentiza.

Además del conocimiento básico de la estrella, estos estudios mejoran las capacidades de predicción de los ciclos solares, lo que tiene un importante impacto en la Tierra porque la actividad intensa del Sol genera fuerte radicación que puede afectar negativamente a satélites de comunicaciones e incluso a centrales eléctricas. El primer ciclo de la lista comenzó en marzo de 1755 y terminó en junio de 1766.Desde 2008 hasta 2010 se registró una actividadsolar anórmalmente baja: 780 días sin manchas solares, frente a la media de 300 días sin manchas de la fase de mínima, por lo que los científicos señalan que este último ha sido el mínimo más largo desde 1913.

“Las observaciones directas del Sol durante los últimos cuatro siglos muestran que el número de manchas solares en su superficie varía periódicamente, pasando por sucesivos máximos y mínimos”, explican Dibyendu Nandy (Instituto de Educación e Investigación Científica de kolkata, India) y sus colegas en la revista Nature . “Tras el ciclo 23, el Sol entró en una fase de mínimo caracterizada por un campo magnético polar muy débil y una cantidad inusualmente grande de días sin manchas solares”. Las manchas solares se originan en el campo magnético interno del Sol y generan las tormentas que, al alcanzar la Tierra, dan lugar a las bonitas auroras boreales, pero también pueden inutilizar equipos como los satélites en órbita.

Durante las fases de máxima actividad, se aprecian en la superficie de la estrella oscuras manchas y se producen frecuentes erupciones que envían miles d emillones de toneladas de plasma caliente al espacio. “Elsol contiene grandes rñíos de plasma similares a las corrientes oceánicas terrestres”, explica andrés Muñoz-Jaramillo, del Harvard Smithsonian Center for Astrophysics (CfA) y uno delos autores de la investigación. “Esos ríos de plasma afectan a la actividad solar deuna manera que sólo ahora empezamos a comprender”.El último trabajo aporta claves importantes. “El últimomínimo solar ha tenido dos características clave: una larga duración sin manchas solares y una campo magnético polar débil”, continúa explciando el investigadoren un comunicado del CfA.

La modelización matemática del siclos solares y sus características, basada el mecanismo de dinamo del Sol, ha permitido a estos investigadores analizar las variaciones las manchas durante 1.860 años de Sol (23 ciclos). Con su estudio concluyen que se dan los mínimos prolongados, como el que realmente acaba de producirse, cuando la velocidad de la circulación del plasma desde el ecuador hacia latitudes altases comparativamente alta y luego decae. Esos ríos de plasma se parecena las corrientes oceánicas en la Tierra: emergen hacia el ecuador, fluyen hacia los polos, se hunden y fluyen de nuevo hacia el ecuador de la estrlla. Con una velocidad de unos 60 kilómetros por hora, tardan aproximadamente once años en hacer el recorrido completo, es decir, un ciclo solar. Los los cambios en la velocidad de esos ríos, rápida al princicio y lenta después, los que generan mínimos largos como el último, explican Nandi, Muños-Jaramillo y sus colegas. La causa de esos cambios de velocidad hay que buscvarla en los complicados mecanismos del flujo de plasma y los campos magnéticos solares.

La UE pone en marcha su sistema de navegación por satélite para aviación


El Mundo

  • El sistema EGNOS ayudará a reducir los retrasos y anulaciones de vuelos
  • Permitirá ahorrar combustible al proponer trayectos más cortos
  • Contribuirá a la reducción de las emisiones de CO2 del sector aéreo

La Unión Europea (UE) estrena hoy el sistema de navegación por satélite EGNOS para la aviación, previo al lanzamiento de Galileo, alternativa al GPS estadounidense.

El servicio, que se presentará oficialmente en Londres el miércoles por la tarde, ayudará a reducir los retrasos y anulaciones de vuelos y permitirá economizar combustible, al facilitar la planificación de trayectos más cortos, con la consiguiente reducción de emisiones de CO2.

Gracias a esta tecnología, de libre acceso, los aeropuertos podrán aumentar su capacidad global y bajar sus costes de explotación, según explicó la Comisión Europea en un comunicado.

Reducción de emisiones de CO2

El comisario europeo de Industria, Antonio Tajani, señaló en la nota que el nuevo servicio, “aportará ventajas económicas a los aeropuertos y compañías aéreas y contribuirá a la reducción de las emisiones de CO2“.

Su aplicación en la navegación aérea reducirá los riesgos de seguridad, al facilitar los acercamientos de precisión incluso en caso de condiciones meteorológicas adversas.

Bruselas ha destacado los escasos gastos que conlleva su uso, ya que la señal de EGNOS es gratuita y sólo requiere un receptor a bordo, sin necesidad de una estructura terrestre.

Trayectos más cortos

Otra de las ventajas es que permite proyectar trayectos más cortos y reducir la contaminación acústica gracias a una mejor planificación de los vuelos.

Los aeropuertos más pequeños y medianos son los que más partido podrán sacar del sistema, que permitirá a las aeronavesaterrizar en condiciones de visibilidad restringidas, sin necesidad de recurrir a tecnologías más caras.

Para poder hacer uso de EGNOS los aviones tendrán que dotarse de un equipo receptor específico y los aeropuertos deberán disponer de procedimientos de aproximación adaptados a sus pistas de aterrizaje.