Jueves 30/08/07 22:21 CET- El Mundo

INVESTIGACIÓN GEOLÓGICA

1188396266_0.jpgMADRID .- La vida tal y como la conocemos es posible porque una quinta parte del aire que respiramos es oxígeno. Sin embargo, cuando la Tierra se formó la atmósfera carecía de este elemento. El proceso que dio lugar a su aparición ha despertado un gran interés en la comunidad científica. Un artículo publicado en ‘Nature’ aborda la cuestión.

Hace 2.500 millones de años la atmósfera terrestre carecía de oxígeno. Pero 100 millones de años más tarde ya estaba presente en cantidades apreciables. La aparición del oxígeno se ha explicado por la acción de un nuevo tipo de organismos, las cyanobacterias , que al igual que las plantas producirían oxigeno como residuo de la fotosíntesis.

Sin embargo, esta explicación tiene un problema: las ‘cyanobacterias’ existían desde mucho antes de que la atmósfera se ‘oxidase’. Por lo menos, 200 millones de años antes. Algunos trabajos incluso retrotraen su aparición a 3.500 millones de años antes de nuestra era. Sea como fuere, no habría relación entre la aparición de las bacterias y la generación del oxígeno .

Un astrobiólogo norteamericano y un geólogo australiano han encontrado una posible solución a este problema. La razón por la que las ‘cyanobacterias’ no pudieron crear una atmósfera con oxígeno se encuentra en los volcanes. Hace 2.500 millones de años la mayor parte de la actividad volcánica era submarina . Los volcanes actuaban como esponjas de oxígeno, absorbiendo cualquier cantidad de oxígeno que pudieran generar las ‘cyanobacterias’. Por eso no hay constancia de óxidos en las formaciones geológicas.

Sin embargo, entonces se produjo la estabilización de las placas continentales , lo que provocó que la pauta predominante de actividad volcánica fuera aérea en lugar de submarina. Esto provocó una combustión menos eficiente del oxígeno y, por tanto, permitió que las emisiones de este gas por las ‘cyanobacterias’ se consolidaran y formasen una atmósfera más parecida a la actual.